Los primates de Bioko

Traducción parcial al castellano del artículo publicado por Virginia Morell en 2008 en la revista National Geographic

LA ISLA ARCA

Un tesoro amenazado de África

En el año 1551 un animal macho extraño fue puesto en exhibición pública en Augsburg, Alemania. Tenía los dedos parecidos a los humanos en manos y pies, según los observadores, y un “carácter alegre”, aunque también tenía una tendencia a volver la espalda a los observadores. Basado en una ilustración de la criatura, los biólogos piensan que lo más probable es que fuera un drill (Mandrillus leucophaeus), un primate babuino. Incluso hoy en día, más de 450 años después, los drills son estudiados con tan poca frecuencia en la naturaleza que cuando un pequeño equipo de biólogos recientemente vio un grupo en la isla de Bioko de Guinea Ecuatorial, quedaron  sin aliento, para luego sentarse en el suelo de la selva para observarlos.

Los drills, los primates más grandes de Bioko, subían para alimentarse a una higuera que se encontraba  a 2.128 metros de altura en la Gran Caldera. Esa misma mañana, los científicos habían descubierto grupos (de cinco a treinta) de monos parlanchines: orejas rojas, el colobo negro y rojo, este último es uno de los más amenazados de todos los primates.

Los biólogos consideran que la isla de Bioko es como un laboratorio viviente para el estudio de cómo las plantas y los animales evolucionan de forma aislada. Se encuentra en el Golfo de Guinea, a 32 km de la costa occidental de África, una de las cuatro islas de un archipiélago. Las otras tres -São Tomé, Príncipe y Annobón-, son islas en aguas profundas formadas decenas de millones de años atrás y colonizadas por plantas y animales procedentes de África que llegaron a sus costas por casualidad.

Bioko, sin embargo, estuvo conectada con el continente africano en cada edad de hielo, la más reciente hace unos 12.000 años. Como un arca exclusiva, la isla ha servido de refugio a un conjunto aislado de subespecies evolucionando separadamente de los de la tierra firme. Hay siete especies de monos, incluyendo los drills, cuatro galagos (bush babies), dos pequeños antílopes: una especie de puerco espín: una especie de árbol Hyrax: una especie de rata pouched, y tres especies de ardillas de cola escamosa . Hay linsangs felinos (pero no leones o leopardos). La lista incluyó una vez el búfalo de bosque, pero fueron cazados hasta su extinción hace ya un siglo.

Por Virginia Morell

Fotografía por Christian Ziegler

>>> Seguir lleyendo el artículo original en inglés…

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